¿Cuál Es el Precio Que Pagamos por No Dormir Bien?

Por el Dr. Mercola, enero de 2015

Según el documental Sleepless in America, coproducido por el Canal National Geographic, el 40 por ciento de las personas en Estados Unidos carecen de sueño. Muchos duermen menos de cinco horas por noche. En términos porcentuales, los adolescentes son los que menos duermen.

Las consecuencias son graves, no sólo para la persona que no está descansando lo suficiente, sino también para las personas que lo rodean. Aunque la mayoría de las personas no le ponen mucha atención a la falta de sueño, hay consecuencias potencialmente mortales.

Notablemente «los expertos ahora creen que la falta de sueño puede haber desempeñado un papel en el derrame de petróleo que provocó Exxon Valdez, en el accidente del ferry de Staten Island, y el accidente nuclear de Three-Mile Island,» afirma el documental. Innumerables personas han perdido la vida por conductores cansados que simplemente se quedan dormidos en el volante.

Es importante entender que dormir menos de seis horas cada noche le causara un deterioro cognitivo. La carencia de sueño también se ha relacionado con efectos en la salud, como la obesidad, diabetes, enfermedad cardiovascular, enfermedad de Alzheimer,1 y cáncer. La depresión y los trastornos de ansiedad también son afectados negativamente por la falta de sueño.

La Importancia de Estar en Sincronización con la Naturaleza

Mantener un ritmo natural de exposición a la luz solar durante el día y a la oscuridad durante la noche es un componente fundamental para dormir bien.

Esto se mencionó en una entrevista anterior con el investigador Dan Pardi. En la entrevista, él explica cómo la exposición a la luz del día sirve como el principal sincronizador de su reloj maestro–un grupo de células en su cerebro llamado núcleo supraquiasmático (SCN por sus siglas en ingles).

Estos núcleos se sincronizan con el ciclo de luz y oscuridad de su entorno cuando la luz entra en el ojo. Usted también tiene otros relojes biológicos en todo el cuerpo que se sincronizan con el reloj maestro.

Una de las razones por las que muchas personas duermen muy poco, y/o carecen de sueño, se remonta a una interrupción del reloj maestro. En resumen, la mayoría de la gente pasa sus días en el interior, protegiéndose de la luz del día y luego pasan sus noches bajo luz artificial muy brillante.

Como resultado, sus relojes biológicos se salen de sincronía con el ritmo natural de la luz del día y la oscuridad de la noche, y cuando eso sucede, se hace un desafío dormir el tiempo suficiente para descansar.

Se estima que unos 15 millones de personas en Estados Unidos también trabajan el turno de la noche y los efectos adversos para la salud por trabajar de noches están bien documentados. Un ejemplo simple, trabajar durante tres años periódicamente en el turno de la noche puede aumentar el riesgo de diabetes en un 20 por ciento, y este riesgo continúa aumentando con el tiempo.

¿Qué Sucede Cuando No Tiene Sueño?

Lo que hace que la falta de sueño sea tan perjudicial es que no sólo afecta un aspecto de su salud… impacta a muchos. Entre ellos se encuentran cinco riesgos graves para su bienestar físico y mental:

  • El tiempo de reacción disminuye: Cuando no duerme bien, no reaccionara tan rápido como lo haría normalmente, por lo que es muy peligroso manejar o hacer otras actividades potencialmente peligrosas, como utilizar herramientas eléctricas. Incluso un estudio encontró que manejar con soñolencia era casi tan peligroso como beber y conducir.2
  • Su cognición sufre, tanto a corto como a largo plazo: Dormir sólo de cuatro a seis horas una sola noche puede afectar a su capacidad de pensar con claridad el día siguiente. En un estudio,3 se mostró como los ratones con falta de sueño perdieron 25 por ciento de las neuronas localizadas en su locus coeruleus, un núcleo en el tronco cerebral asociado con los procesos cognitivos.
  • Por lo tanto, si no duerme bien tendrá problemas para procesar la información y tomar decisiones. Por esa razón es que es muy importante dormir bien durante la noche antes de realizar eventos importantes en el trabajo o en el hogar.
Por ejemplo, la investigación se menciona en el documental encontró que los errores de diagnóstico se dispararon en un 400 por ciento entre los médicos que habían trabajado durante 24 horas consecutivas.
  • Los médicos residentes que no durmieron lo suficiente también reportaron un aumento del 73 por ciento en los pinchazos autoinfligidos y puñaladas con un bisturí, y al conducir de regreso a casa del trabajo y tenían un riesgo del 170 por ciento de tener un accidente vehicular grave.
  • La investigación4 también sugiere que las personas con problemas crónicos para dormir pueden desarrollar más pronto la enfermedad de Alzheimer que las personas que duermen bien. Una de las razones de esto se debe a que el sueño es importante para la desintoxicación del cerebro – un proceso por el cual las proteínas nocivas vinculadas a la enfermedad de Alzheimer se borran por completo.
  • Declive en la memoria y aprendizaje: El proceso de crecimiento cerebral, o la neuroplasticidad, se cree que radica en la capacidad de su cerebro para controlar el comportamiento, incluyendo el aprendizaje y la memoria. Sin embargo, el sueño y la pérdida de sueño modifican la expresión de varios genes y productos genéticos que pueden ser importantes para la plasticidad sináptica.
  • Por otra parte, ciertas formas de potenciación a largo plazo, un proceso neuronal asociado con la implantación del aprendizaje y la memoria puede provocar en el sueño, lo que sugiere las conexiones sinápticas se fortalecen mientras duerme.
  • Las emociones se agudizan: A medida que disminuye su tiempo de reacción y cognición, sus emociones empiezan a trabajar a toda marcha. Esto significa que hay una alta probabilidad de tener discusiones con compañeros de trabajo o su cónyuge y probablemente usted será el culpable por permitir que las cosas se salieran de control.
  • La amígdala controla las emociones básicas como el miedo y la ira. Otra área de su cerebro llamada el córtex frontal desempeña un papel clave en la regulación de las emociones y el sueño es vital para su función.
Cuando está bien descansado, su corteza frontal está perfectamente conectada a la amígdala—eso desaparece su centro emocional y funciona casi como «un pedal que frena su acelerador emocional.»
La falta de sueño provoca una desconexión entre estos dos centros del cerebro, lo que permite que sus emociones se salgan de control. La falta de sueño también desempeña un papel importante en la enfermedad mental y tiende a provocar resultados psiquiátricos más adversos.
  • Mala función inmunológica y salud: La falta de sueño tiene el mismo efecto en el sistema inmunológico, como un estresor físico o enfermedad,5 lo que puede ayudar a explicar por qué la falta de sueño está vinculada a un mayor riesgo de numerosas enfermedades crónicas.
  • Por ejemplo, la investigación muestra que dormir menos de seis horas por noche triplica el riesgo de presión arterial alta y las mujeres que duermen menos de cuatro horas por noche duplican sus posibilidades de morir de enfermedad cardíaca.6

Necesita Alrededor de Ocho Horas de Sueño Cada Noche